El turbio tema de si el público apoya la muerte asistida

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El Tribunal Superior británico rechazó una revisión judicial que cuestiona la ley actual que prohíbe la muerte asistida en el Reino Unido. Noel Conway, un profesor jubilado de 67 años a quien se le diagnosticó una enfermedad de la neurona motora en 2014, luchaba por el derecho a recibir asistencia médica para provocar su muerte. Comentando después de la sentencia del 5 de octubre, su abogado indicó que ahora se buscará el permiso para llevar el caso a los tribunales de apelación.

Los activistas a menudo resaltan rápidamente la fuerza del apoyo público a favor de la muerte asistida, argumentando que la ley actual es antidemocrática. Pero hay razones para cuestionar los resultados de las encuestas sobre este tema sensible y emocional.

En los últimos años se han realizado numerosos estudios y encuestas de opinión sobre las actitudes del público hacia la muerte asistida. La encuesta British Social Attitudes (BSA) , que ha hecho esta pregunta de forma secuencial desde la década de 1980, ha mostrado un apoyo público cada vez mayor. Preguntado: “Supongamos que una persona tiene una enfermedad incurable dolorosa. ¿Cree que la ley debería permitir a los médicos poner fin a la vida del paciente, si el paciente lo solicita? ”En 1984, el 75% de las personas encuestadas estuvieron de acuerdo. En 1989, el 79% de las personas estaban de acuerdo con la declaración, y en 1994 había subido al 82%.

Son importantes los detalles de la cuestión.

No es sorprendente que la aceptabilidad de la muerte asistida varíe según el contexto preciso. La encuesta BSA de 2005 preguntó más a fondo sobre las actitudes hacia la muerte asistida y el cuidado al final de la vida. Mientras que el 80% de los encuestados estuvo de acuerdo con la pregunta original, el apoyo se redujo al 45% para la muerte asistida por enfermedades incurables y dolorosas pero no terminales.

Una encuesta de ComRes-BBC de 2010 también encontró que la naturaleza incurable de la enfermedad era crítica. En esta encuesta, mientras que el 74% de los encuestados apoyaron el suicidio asistido si la enfermedad era terminal, esto se redujo al 45% si no lo era.

Noel Conway, cuyo desafío legal a la ley del Reino Unido sobre muerte asistida ha sido rechazado. Stefan Rousseau / PA Archive

Puede que no sea sorprendente que el apoyo varíe considerablemente según la naturaleza de la condición descrita, pero es importante. Primero, porque las casillas de verificación en las encuestas desmienten la desordenada realidad de determinar el pronóstico para un paciente individual. Segundo, debido a la posibilidad de desviarse de quién podría ser elegible una vez que se legalice la muerte asistida. Esto ha sucedido en países como Bélgica, que se convirtió en el primer país en autorizar la eutanasia para niños en 2014, y más recientemente en Canadá, donde a los pocos meses de la legalización de asistencia médica para morir en 2016, cuando fue anunciada la posibilidad de extender la ley a personas con sufrimiento por enfermedades puramente psicológicas.

No es solo el diagnóstico o incluso el pronóstico lo que influye en la opinión. En los EE. UU., Las encuestas de Gallup realizadas desde la década de 1990 han demostrado que el apoyo a la muerte asistida depende de la terminología precisa utilizada para describirla. En su encuesta de 2013, el 70% de los encuestados apoyaron «poner fin a la vida del paciente por medios indoloros», mientras que solo el 51% apoyó «ayudar al paciente a cometer suicidio». Esta brecha se redujo considerablemente en 2015, posiblemente como resultado del caso de Brittany Maynard. Maynard, un defensor importante de la muerte asistida que tenía cáncer terminal, se mudó de California a Oregón para aprovechar la ley de Oregón de Muerte con Dignidad en 2014 .

Aun así, las organizaciones que hacen campaña por la muerte asistida tienden a evitar la palabra “suicidio”. El lenguaje es emotivo, pero si queremos medir verdaderamente la opinión pública, debemos entender este problema, no ocultarlo.

La información cambia las mentes.

El apoyo para la muerte asistida baja de forma crucial, simplemente cuando se proporciona información clave. Volviendo al Reino Unido, una encuesta de ComRes / CARE en 2014 mostró que el 73% de las personas encuestadas estuvieron de acuerdo con la legalización de un proyecto de ley que permite: «recibir en el Reino Unido asistencia para cometer suicidio mediante la administración de drogas letales a adultos mentalmente competentes  que tienen una enfermedad terminal, y que han declarado una clara y decidida intención de poner fin a su propia vida, «. Pero el  42% de estas mismas personas cambiaron de opinión cuando se destacaron algunos de los argumentos empíricos contra la muerte asistida, como el riesgo de que algunas personas se sientan presionadas para terminar con sus vidas a fin de no ser una carga para sus seres queridos.

Esto no es sólo un fenómeno teórico. En 2012, se añadió una pregunta sobre la legalización de la muerte asistida en una de las papeletas de voto en Massachusetts, uno de los estados más liberales de los Estados Unidos. El apoyo a la legalización disminuyó en las semanas previas a la votación, ya que los argumentos en contra de la legalización se pusieron de relieve y también se hicieron evidentes las complejidades de la cuestión. Al final, la propuesta de Massachusetts fue derrotada en un 51% a 49%. Las encuestas de opinión, en ausencia de un debate público, pueden recopilar respuestas que sean reflexivas en lugar de informadas.

Las encuestas son herramientas poderosas para el cambio democrático. Si bien las encuestas de opinión muestran que la mayoría de las personas apoya la legalización de la muerte asistida, las mismas encuestas también muestran que el tema está lejos de ser claro. Es turbio y depende de la conciencia del encuestado sobre las complejidades de la muerte asistida, el contexto de la pregunta y su lenguaje preciso.

Si podemos concluir algo de estas encuestas, no es la proporción de personas que apoyan o no la legislación, sino la facilidad con que las personas pueden cambiar sus puntos de vista.

Publicado en The Conversation, el 12 de octubre de 2017

Ver también: Queremos debatir sobre la eutanasia

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